• 29-nov-2020

La primera epidemia de viruela

Xavier Noguez

Registro de tres epidemias en códices del centro de México, durante el siglo XVI

La primera epidemia producida por el arribo de los españoles fue en el año 2 técpatl (2 pedernal), correspondiente a 1520. Se trató de la presencia de la viruela, y tuvo su origen con la llegada de la expedición de Pánfilo de Narváez a las costas de Veracruz, a principios de mayo del año citado. Todo parece indicar que el portador o los portadores de la enfermedad fueron uno o varios negros esclavos, procedentes de las islas del Caribe, que formaban parte del grupo invasor. La enfermedad se extendió con rapidez, convirtiendo al asentamiento totonaca de Cempoala como el epicentro de difusión. Para octubre los contagios se multiplicaban en Tenochtitlan y Tlatelolco. Una de las más prominentes víctimas fue el tlatoani tenochca Cuitláhuac, quien solamente gobernó por ochenta días. Y para completar el muy desolador panorama, numerosos habitantes de estas ciudades murieron de hambre debido a la ausencia de cuidados. La imagen más conocida de este evento proviene del capítulo 29 del libro XII del Códice Florentino, compilado por fray Bernardino de Sahagún. Ahí se aprecian las víctimas recostadas en tapetes con sus cuerpos cubiertos de ampollas. Una mujer acude a la ayuda de uno de ellos. En el Códice Aubin (f. 44v) se da noticia de dos acontecimientos: la entronización de Cuitláhuac y la presencia de la epidemia: “[2 técpatl, 1520] En Ochpaniztli se enseñoreó como décimo tlatoani Cuitlahuatzin, quien gobernó sólo 80 días, pues murió de viruelas en la fiesta de Quechollitlami, cuando los castellanos se habían ido a Tlaxcallan”. Se dibujaron las imágenes del tlatoani acomodado en el asiento de respaldo (tepotzoicaplli) con su glifo onomástico. Al lado derecho se ve un bulto mortuorio atado con mecates y rodeado de puntos. El Códice Moctezuma registra una cabeza humana cubierta de puntos. Esta imagen se conecta al año 2 técpatl de unos anales continuos. Tanto la Tira de Tepechpan como el Códice Mexicanus incluyen cuerpos humanos completos, cubiertos de puntos en posición sedente o acostada.

En la Tira, y como un dato adicional, se da noticia de la muerte de Ometochhuatzin (¿Ometochcihuatzin?) hija de Nezahualcóyotl, esposa del segundo Tencoyotzin y madre del segundo Cuacuauhtzin. Ambos fueron gobernantes de Tepechpan.

 

Xavier Noguez. Licenciado y maestro en historia por la UNAM. Doctor en estudios latinoamericanos por la Universidad de Tulane. Profesor- investigador de El Colegio Mexiquense. Sus áreas de investigación son los códices del Centro de México y los orígenes de la tradición guadalupana. Pertenece al Sistema Nacional de Investigadores.

Noguez, Xavier, “Registro de tres epidemias en códices del centro de México, durante el siglo XVI”, Arqueología Mexicana, núm. 163, pp. 10-13.

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